Cultura y naturaleza humana en Clifford Geertz

El concepto de «cultura» propuesto por Clifford Geertz en La interpretación de las culturas es seguramente uno de los más citados durante las últimas décadas. En particular, la analogía según la cual la cultura sería una «red de significados» y, en este sentido, la ciencia que la estudia debe comprenderla más que explicarla, rescatándose así el carácter interpretativo de los planteamientos weberianos. Dice Geertz (2003)[1]:

Creyendo con Max Weber que el hombre es un animal inserto en tramas de significación que él mismo ha tejido, considero que la cultura es esa urdimbre y que el análisis de la cultura ha de ser por lo tanto, no una ciencia experimental en busca de leyes, sino una ciencia interpretativa en busca de significaciones. (p.20)

Desde este punto de vista, ya no importa saber «si la cultura es conducta estructurada, o una estructura de la mente, o hasta las dos cosas juntas mezcladas» (p.24), por tanto la conducta humana es, en esencia, una acción simbólica. Lo que importa, entonces, es interpretar y describir el sentido que en una determinada cultura adquiere las conductas de las personas. Es, pues, un concepto «esencialmente semiótico» que se interesa por desentramar «el universo imaginativo en el cual los actos (…) son signos» (p.26). Signos interpretables.

Cultura y naturaleza humana en Clifford Geertz

Esta acepción conlleva (método)lógicamente un rechazo a los universalismos que antes de Geertz (2003), y aún después, tenían un gran peso en los estudios antropológicos. La noción de «descripción densa» que propone el autor se refiere, precisamente, a la pretensión de hacer inteligible las culturas en su particularidad, permitiendo el acceso al entramado simbólico que cada grupo humano se teje, disipando su «opacidad» («expresiones sociales que son enigmáticas en su superficie») y haciendo «normal» —para quien la estudie— su singularidad.

De allí se desprende una segunda analogía donde, para Geertz (2003), la cultura es asimilable a «lo que los ingenieros de computación llaman “programas”». Es decir, planes, recetas, fórmulas, reglas, instrucciones: mecanismos de control «que gobiernan la conducta» (p.52) y que deben entenderse como un factor constitutivo de la naturaleza humana por tanto, de todos los animales, los seres humanos deben su existencia particularmente a estos «programas» extragenéticos y los mismos juegan un papel central en nuestra existencia.

El hombre necesita tanto de esas fuentes simbólicas de iluminación para orientarse en el mundo, porque la clase de fuentes no simbólicas que están constitucionalmente insertas en su cuerpo proyectan una luz muy difusa. (…) La cultura, la totalidad acumulada de esos esquemas o estructuras, no es sólo un ornamento de la existencia humana, sino que es una condición esencial de ella. (p.52)

Históricamente, las capacidades que nos definen como humanos se desarrollaron «en gran parte en interacción con la cultura». Por lo tanto, la cultura no es un elemento más del instrumental correlativo y consecuente de nuestra existencia biológica, psicológica y social, sino un requisito previo: «En suma, somos animales incompletos o inconclusos que nos completamos o terminamos por obra de la cultura» conformada, en su conjunto, por aquellas «estructuras conceptuales que modelan [nuestros] talentos informes» (p.54).


[1] La obra a la que hago referencia, The Interpretation of Cultures (La interpretación de las culturas), apareció por primera vez en 1973. La primera traducción al español fue publicada en 1988, por la editorial Gedisa. La edición de 2003 puede ser consultada en línea y descargada en Scribd.

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